¿Qué comen los osos hormigueros?

El oso hormiguero gigante, Myrmecophaga tridactyla, sólo come hormigas y termitas, como su nombre indica. Desde que el oso hormiguero gigante y sus antepasados evolutivos se han estado alimentando de hormigas y termitas durante casi 60 millones de años, un investigador llamado Kent Redford planteó la hipótesis de que, con el tiempo, las hormigas y termitas pueden haber desarrollado varias defensas para evitar la depredación. En otras palabras, puede haber habido una coevolución entre las preferencias alimenticias de los osos hormigueros y las defensas de sus presas. Para investigar esta cuestión, en 1984, Redford fue a Brasil para estudiar un grupo de osos hormigueros en el zoológico de Brasilia, así como en estado salvaje en el Parque Nacional de Emas.

Las hormigas y las termitas son criaturas altamente sociales, y su estructura social consiste en tres grupos principales: las castas reproductoras, las obreras y las militares. Las defensas de las castas de soldados en termitas y hormigas varían desde las totalmente químicas, en las que segregan químicos tóxicos o repelentes, hasta las totalmente mecánicas, en las que utilizan sus mandíbulas para perforar la piel del atacante, y ocasionalmente para extraer sangre. Redford planteó la hipótesis de que el comportamiento de búsqueda de alimento de los osos hormigueros variaría según el tipo de comportamiento de defensa empleado por las castas de soldados de las colonias de hormigas y termitas de las que se alimentaban.

oso hormiguero comidaLa primera parte del estudio se realizó con la ayuda de tres osos hormigueros gigantes que se mantuvieron en el zoológico de Brasilia. Se colocaron dos bandejas poco profundas delante de los osos hormigueros, cada una de las cuales contenía trozos rotos de un montículo de termitas. Cada bandeja, por lo tanto, contenía miles de termitas vivas y activas, de una de las ocho especies posibles. Cada oso hormiguero individual fue probado con todas las combinaciones posibles de dos vías para determinar sus preferencias generales.

Los investigadores registraron la secuencia en la que los individuos comían las diferentes especies, así como el número de veces que el oso hormiguero olfateaba pero no comía una especie en particular. Como era imposible cuantificar el número de termitas consumidas, también registraron la duración de cada sesión de alimentación, para cada especie de termitas. El comportamiento de alimentación de los osos hormigueros se comparó con tres variables de termitas: el tamaño de las termitas, su valor nutricional y el tipo de sistema defensivo que utilizaban (químico o mecánico).

Los osos hormigueros no se alimentaban de las diferentes especies por igual. En 24 de las 28 comparaciones bidireccionales, hubo claras preferencias por una especie de termitas sobre la otra, y los tres osos hormigueros individuales mostraron las mismas preferencias. Las dos especies de termitas más sabrosas fueron Cornitermes y Procornitermes.

¿Cómo deciden los osos hormigueros qué especies comer?

El tamaño de la presa no se correlacionó significativamente con las decisiones de alimentación, ni tampoco el valor nutricional de la presa. Ambas posibilidades fueron fácilmente descartadas. El porcentaje de la colonia que comprendía la casta de los soldados tampoco estaba correlacionado con las decisiones de alimentación. Tampoco lo fue la agresividad de los soldados de las termitas.

Redford y sus colegas recorrieron el parque nacional en busca de osos hormigueros. Una vez que veían un oso hormiguero, salían del coche y lo seguían a pie. Se recogieron datos sobre la ubicación y duración de las alimentaciones, así como (cuando fue posible) sobre las especies de presas. Los osos hormigueros pasaron el 23.1% de su tiempo (a través de 40 observaciones y 1,887 sesiones de alimentación individual) dedicados a comportamientos de alimentación. Ocho especies de termitas y seis especies de hormigas fueron identificadas durante las sesiones de alimentación observadas.

Una vez más, estaba claro que los osos hormigueros mostraban claras preferencias. Pero las preferencias mostradas por los osos hormigueros salvajes eran diferentes de las preferencias mostradas por sus primos cautivos. Por ejemplo, la especie favorita de las termitas de los osos hormigueros en cautiverio, Cornitermes, representó sólo el 12% del tiempo de alimentación en la naturaleza y fue clasificada como la cuarta en preferencia. Y el género menos favorito de los osos hormigueros cautivos, los Velocitermes, era el favorito en la naturaleza.

oso hormiguero comida1¿Qué puede explicar las diferencias en términos de preferencia de especies?

Una posibilidad es la estructura del montículo que utilizan las diferentes especies. En las pruebas en el zoológico, los osos hormigueros nunca tuvieron que romperse en un montículo de termitas; en su lugar, se les presentaban los trozos de montículo desmenuzados. Por ejemplo, Syntermes, uno de los favoritos en el zoológico, tiene una estructura de montículo que llega hasta 1.5 metros en el suelo, permitiendo que las hormigas se retiren a un terreno más profundo cuando son atacadas desde arriba. También es posible que ciertas defensas (particularmente, las defensas químicas) hayan sido significativamente menos efectivas en los montículos rotos ofrecidos a los osos hormigueros cautivos.

Además, en la naturaleza, los osos hormigueros pueden alimentarse de tal manera que evitan a los soldados, y se enfrentan a una proporción menor de soldados por trabajador que en las muestras ofrecidas en el zoológico. Específicamente, al principio de la alimentación de un oso hormiguero, hay más trabajadores y menos soldados presentes que al cabo de unos segundos. Estudios anteriores han demostrado que una vez que la proporción de soldados a trabajadores se vuelve desfavorable (debido a la retirada de los trabajadores y el reclutamiento de soldados), los osos hormigueros se tomarán un descanso de la comida.

Los científicos ya sabían que este era el caso al determinar la relación soldado-trabajador en muestras de estómago de oso hormiguero. Otra posible explicación de la discrepancia es que, en muchos casos, varias especies de termitas u hormigas comparten el mismo montículo. Esto puede significar que ciertas especies que eran particularmente sabrosas bajo el ambiente controlado en el zoológico, eran menos favorables en la naturaleza debido a su proximidad a otras especies menos deseables o más agresivas.

Otra explicación de la discrepancia proviene de la posibilidad de que los osos hormigueros no estén especializados en hormigas o termitas, per se, sino en pequeños artrópodos que viven socialmente. En Venezuela, los osos hormigueros se alimentan principalmente de hormigas, mientras que en Brasil se alimentan principalmente de termitas. Las diferencias en la dieta están probablemente relacionadas con las diferencias en la disponibilidad relativa de varias especies de hormigas y termitas en las diferentes regiones.

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¿Qué pasa con el tema más importante de la estrategia de defensa?

Al combinar los datos de los experimentos en cautiverio y las observaciones salvajes, Redford descubrió que los osos hormigueros tendían a evitar las termitas que usaban defensas químicas, en favor de las que dependían de las defensas mecánicas. Puede ser que las especies (como Procornitermes y Cornitermes) que dependen del uso de sus mandíbulas para cortar o rebanar tienden a ser defensas efectivas para los pequeños depredadores (como los ratones), pero generalmente son ineficaces contra los depredadores más grandes como los osos hormigueros que los sorben con sus largas lenguas cubiertas de saliva.

Redford hizo otra observación importante. Los osos hormigueros gigantes se alimentan de todas las diferentes especies de presas de manera similar, independientemente de su valor nutricional, estructura del montículo o sistema de defensa: se alimentan durante cortos periodos de tiempo, cambiando frecuentemente de montículo en montículo. Anteriormente se había sugerido que esto era simplemente una predación prudente: los osos hormigueros podían evitar la destrucción total de cualquier montículo en particular y la pérdida de una valiosa fuente de alimento. En cambio, estos datos sugieren que los patrones depredadores de los osos hormigueros emergen debido a las estrategias defensivas empleadas por sus presas. Una vez que hay demasiados soldados alrededor, es hora de que el oso hormiguero pase al siguiente montículo.

Mientras que los depredadores mejoran sus comportamientos relacionados con la caza, las presas mejoran su capacidad para evitar la depredación y escapar de sus depredadores.