El Tamandua mexicana

A diferencia del oso hormiguero gigante, el oso hormiguero menor, o tamandua (género Tamandua), es arbóreo así como terrestre. Las dos especies de tamandúes son similares en tamaño: unos 1,2 metros de largo, incluyendo la cola prensil casi sin pelo, que se utiliza para escalar. A menudo están bronceadas con un «chaleco» negruzco alrededor de los hombros y en el cuerpo, pero algunas son completamente bronceadas o completamente negras. Las tamanduas tienen el pelo más corto y hocicos proporcionalmente más cortos que los osos hormigueros gigantes.

oso hormiguero TamanduáEl tamandua, que significa «receptor de hormigas» en la lengua tupí del este de Brasil, come tanto termitas como hormigas y a menudo utiliza el mismo camino día tras día en busca de alimento. Aunque muchas especies de hormigas son consumidas por las tamandúes, son selectivas, comiendo relativamente pocas hormigas de una colonia dada y evitando las que tienen picaduras o mordeduras dolorosas, como las hormigas del ejército (género Eciton). Las madrigueras de tamandúes se pueden encontrar en árboles huecos y troncos o en el suelo, y el área de distribución de las casas individuales cubre unas 75 hectáreas. El tamandú del norte (T. mexicana) se encuentra desde el este de México hasta el noroeste de Sudamérica; el tamandú del sur (T. tetradactyla) se encuentra desde la isla de Trinidad hacia el sur hasta el norte de Argentina.

Hábitat

Los tamanduas del norte viven en muchos hábitats diferentes, desde selvas tropicales y plantaciones maduras y secundarias hasta bosques de galería y sabanas áridas. Los tamanduas se alimentan tanto en el suelo como en el dosel del bosque. Son más comunes junto a arroyos y árboles con abundantes enredaderas y epifitas, quizás porque estos árboles son más propensos a albergar nidos de hormigas y termitas. Cuando no están activos, descansan en árboles huecos, madrigueras de otros animales o refugios naturales. En la República de Panamá, las tamanduas del norte a menudo son vistas nadando entre islas.

Descripción Física

Tamandua mexicana es mucho más pequeña que los osos hormigueros gigantes (Myrmecophaga tridactyla). La longitud de la cabeza y del cuerpo varía de 470 a 770 mm y la longitud de la cola de 402 a 672 mm. Las tamanduas del norte son de color marrón a marrón y tienen una «V» negra que baja por sus lomos. Uno de sus nombres, «osos hormigueros», se deriva de esta «V» ya que hace que el oso hormiguero parezca estar usando un chaleco.

oso hormiguero Tamandua mexicana 2Los tamanduas del norte siempre tienen este vívido y negro «chaleco» en el tronco que va desde los hombros hasta la rabadilla. Los tamandúes del sur, el pariente más cercano de los tamandúes del norte, sólo tienen esta «V» en algunos ejemplares de la parte sureste de su área de distribución, la parte de su área de distribución que está más alejada de la de los tamandúes del norte. A veces las dos especies sólo pueden distinguirse por los caracteres del cráneo.

El pelaje de T. mexicana es corto, grueso, denso y muy erizado. La abertura de la boca es sólo del diámetro de un lápiz, pero la lengua puede extenderse 40 cm. La cola está desnuda y prensil, con marcas irregulares y negras. En cada mano hay cuatro dígitos con garras. Estas garras miden de 4 a 10 cm de largo y se utilizan para la defensa y el corte de nidos abiertos de termitas y hormigas. La garra en el tercer dígito es la más larga, y la garra en el primer dígito es la más pequeña. Cada pie tiene cinco dígitos con garras. Las orejas son grandes y prominentes, pero los ojos son muy pequeños.

Reproducción

Poco se sabe de la reproducción en las tamandúes del norte. Se aparean en otoño y dan a luz a una sola cría en primavera. También se han registrado nacimientos de gemelos. Las hembras son poliéster, con un período de gestación de 130 a 150 días o de 160 a 190 días. Las madres llevan a sus crías en la espalda o en los flancos. Pondrán a sus crías en la rama de un árbol cuando se alimenten.

Las crías permanecen con su madre durante aproximadamente un año antes de dispersarse. Las hembras tamandúes llevan, protegen y amamantan a sus crías hasta que son destetadas. Los tamanduas jóvenes también permanecen con su madre hasta que llegan a la edad de un año.

oso hormiguero Tamandua mexicana 3
Comportamiento

Las tamanduas del norte son principalmente arbóreas. Pasan más de la mitad de su tiempo en los árboles, muchos de los cuales son huecos. Sin embargo, también se mueven, se alimentan y descansan en el suelo. No pueden galopar en el suelo, como los osos hormigueros gigantes, pero pueden moverse en el suelo con un paso rígido y torpe. Caminan sobre el exterior de sus manos para evitar clavarse las grandes garras en las palmas de las manos.

Son animales solitarios que se comunican mediante sonidos sibilantes y un olor muy potente producido por la glándula anal. Como resultado, a veces se les llama «apestosos del bosque». Pueden ser nocturnos o diurnos y son activos durante unas ocho horas a la vez.

Comunicación y Percepción

Los tamanduas del norte usan su sentido del olfato extensamente para encontrar comida. Como la mayoría de los mamíferos, probablemente también utilizan señales químicas en la comunicación.

Hábitos alimenticios

Las tamanduas del norte están especializadas en comer termitas y hormigas. Como son principalmente arbóreas, las tamanduas del norte comen sobre todo hormigas y termitas que anidan en los árboles. Detectan a su presa por el olor. Han desarrollado una aversión a las hormigas que comen hojas, hormigas del ejército y otras hormigas que producen defensas químicas.

También pueden diferenciar entre las diferentes castas en la sociedad de las termitas. No comerán soldados de ciertas termitas nocivas, sino que buscarán a los trabajadores indefensos de la misma especie y se los comerán. También se han visto tamanduas del norte comiendo abejas y su miel. En cautiverio comerán frutas y carnes.

oso hormiguero Tamandua mexicanaSe estimó que los individuos de Tamandua mexicana en la isla de Barro Colorado comían más de 9,000 hormigas por día.

Debido a que carecen de dientes, su estómago está porcionado para incluir una molleja muscular, muy parecida a la de algunos pájaros. Su lengua está cubierta con una saliva pegajosa y proyecciones hacia atrás que atrapan a las hormigas y termitas.

Cuando comen, rasgan y desgarran ruidosamente los nidos de insectos y la madera podrida. Por la noche, los sonidos de la rotura de la madera a menudo conducen a una tamandúa del norte.

Predación

Si los tamanduas del norte están en un árbol y son atacados por un depredador, se protegen poniéndose en posición de trípode formado por las patas traseras y la cola. Extienden los brazos y golpean con sus formidables garras al enemigo. Si son atacados mientras están en el suelo, protegen su espalda apoyándose en un árbol o una roca y agarran a su enemigo con sus fuertes brazos.

De cualquier manera, su protección es su fuerte antebrazo y el poder de corte de sus garras. Los tamanduas del norte pueden ser presa de jaguares, serpientes grandes y águilas. Los tamandúes del norte controlan las poblaciones de hormigas y termitas que pueden dañar potencialmente los cultivos y los huertos.